La Melatonina

 

¿Cuáles son las funciones de la Melatonina?

Desde que Lerner descubrió la melatonina en 1958 han sido múltiples las investigaciones sobre esta hormona y sus funciones fisiológicas.

1- Efectos sobre la reproducción y la maduración sexual

En 1962, el Dr. Richard Wurtman se unió al grupo de Axelrod para investigar el papel de las catecolaminas, sin embargo, el interés de ambos por la glándula pineal les llevó a estudiarla en su tiempo libre.

Richard Wurtman 1

En estudios previos, Wurtman había descrito que los extractos de pineal reducían el peso de los ovarios y la incidencia del estro en la rata mientras que la exposición a luz continua y la pinealectomía abolían dichos efectos.

A partir de estos resultados, Axelrod y Wurtman se plantearon aislar el factor pineal que inhibía las gónadas y puesto que la melatonina era un constituyente de la glándula pineal decidieron comenzar su búsqueda por ella.

Pronto observaron que las ratas hembras expuestas a luz continua (abreviado como LL) durante un mes comenzaban antes la pubertad, tenían un mayor peso del ovario y un incremento en la incidencia del estro. Sin embargo, estos efectos eran bloqueados en aquellas hembras que en LL recibían una inyección con una pequeña cantidad de melatonina. En el caso de las hembras pinealectomizadas los resultados obtenidos fueron similares a los de animales expuestos a luz continua.

En base a estos estudios se postuló que la melatonina era una hormona sintetizada por una glándula, la glándula pineal, que se liberaba a la sangre y ejercía sus efectos en un órgano distante.

A partir de este momento los esfuerzos se centraron en el estudio del efecto de la luz sobre la bioquímica de la pineal: “¿Cómo afectaba la luz a las gónadas en relación con la síntesis de melatonina en la pineal?”. Así, Axelrod y Wurtman decidieron medir la actividad de la HIOMT (enzima implicada en la síntesis de la melatonina) en la pineal de ratas mantenidas en oscuridad continua (abreviado DD) durante un mes con respecto a aquellas que se mantuvieron en LL, obteniendo que en éstas últimas se doblaba la actividad enzimática y se reducía la incidencia del estro.

En 1960, Ariens Kappers encontró que la pineal estaba inervada por nervios simpáticos que ascendían desde el ganglio cervical superior (GCS). Este hallazgo les llevó a pensar en un experimento dirigido a determinar los efectos de la luz en la pineal tras la extirpación del GSC. Se observó que en aquellos animales con el GSC extirpado el efecto de la luz tanto en la actividad de la HIOMT como en el ciclo estral de la rata era abolido.

Vias de la Pineal 2

Así pues, se propuso que la información lumínica llegaba a la glándula pineal tras viajar por la retina, el GCS y los nervios simpáticos, regulando la actividad de las enzimas implicadas en la síntesis de la melatonina. Posteriormente la hormona viajaría por la sangre y actuaría sobre las gónadas.

De esta manera se planteó la pineal como un transductor neuroquímico que poseía una vía de aferencia nerviosa y una de eferencia hormonal.

 

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